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太平洋的垃圾区是公海动物的“救生筏”

发布时间:2022-09-09 点击数:

  每年,至少有1400万吨塑料垃圾进入世界海洋,并对食用、窒息或卷入其中的野生动物造成各种问题。科学家本周报告说,这些垃圾对海洋栖息地造成的另一个后果一直被忽视。

  事实证明,沿海植物和动物正搭上不断增长的塑料碎片的洪流,从海岸出发数百英里,在大太平洋垃圾区创造一种新的生态系统,这是海洋中最大的移动塑料碎片堆积区。研究人员在垃圾中发现了大量的海葵和其他物种,这使得这些小生物能够在一个不适宜居住的环境中繁衍生息。研究小组在12月2日的《自然通讯》上写道,沿海生物可能与当地物种竞争,穿越海洋,或被带到海岸入侵新的海岸线。

  史密森环境研究中心的研究助理、该研究的合著者林西·E·哈拉姆(Linsey E.Haram)说:“在这一点上,有很多关于生态影响的问题。”。“如果这是跨海洋的普遍现象,那么我们正在寻找一条很难管理的入侵物种运输途径。”

  研究人员早就知道,漂浮的原木和海藻等海洋碎屑可以将沿海生物运送到岛屿和遥远的海岸。但在耐用的浮力塑料出现之前,这些木筏通常是罕见的,而且寿命很短。人们认为,沿海动植物将在公海的恶劣条件下挣扎着生存,那里通常几乎没有食物和住所。

  然而,哈拉姆和她的团队写道,自20世纪中叶以来,海洋中积累了大量塑料,这给了有进取心的动物新的、更持久的机会在公海殖民。2011年的东日本大地震和海啸为这一情况的发生提供了一个引人注目的例子。数百种日本沿海海洋物种乘着破坏释放的残骸行驶了6000多公里(3728英里)到达北美西海岸和夏威夷群岛。

  Haram说:“我们仍然在2020到2021年间发现海啸碎片登陆的例子。”“这确实让我们看到了一个事实,即塑料尤其可以作为漂浮物长期使用,这为一些漂流物种在公海中长时间漂流提供了机会。”

  大部分被海啸冲向大海的垃圾最终流入了北太平洋亚热带环流,即众所周知的大太平洋垃圾区。位于夏威夷和加利福尼亚之间的环流是由旋转洋流形成的,在过去的50多年中,它已成为各种大小塑料垃圾的蓄水池。

  哈拉姆和她的同事们想知道海啸中是否有沿海海洋生物仍然附着在这些垃圾上。他们与清理塑料污染的非营利组织海洋航行研究所(Ocean Voyages Institute)合作,并自愿收集大于5厘米(约2英寸)的碎片。研究人员随后对垃圾样本进行了梳理,其中包括浮标、废弃渔具以及衣架和牙刷等家用物品,以寻找生命迹象。

  他们发现,超过一半的塑料片上都附着着沿海物种,其中许多物种通常在东亚繁衍生息。哈拉姆说,其中包括海葵、易碎的星星、藤壶、被称为等足类的虾状甲壳动物、海藻,甚至是“围住或靠在这些漂浮塑料上”的沿海鱼类。“它真的创造了一个小小的救生筏。”

  与沿海生物并列的是进化到能在海洋漂浮物或动物上定居的生物。这些公海居民包括鹅颈藤壶、螃蟹和被称为苔藓虫的滤食性动物。哈拉姆说,有趣的是,这些本地的椽子实际上比她的研究小组确定的沿海物种种类要少。

  研究结果表明,生活在海洋中的塑料筏上的生命体的混合是他们自己的一个社区,Henry S. Carson说,他是华盛顿鱼类和野生动物部门的生态学家,他没有参与这项研究。

  他说:“你已经有了这样的物种组合,它们进化到(在)公海,进化到沿海,现在它们正在这种新的栖息地上混合。”。“我无法预测会发生什么,但这很吸引人。”

  哈拉姆说,这两个群体似乎在争夺空间,但除此之外,还不清楚沿海物种如何与邻居互动,或者它们在吃什么。她和她的同事们也在调查新来者是否能够在公海中繁殖并维持其种群数量。

  卡森说:“弄清楚这个社区有多少人是靠自己维持的,有多少人是不断从海岸进口的……这将是一个自然而有趣的去处。”。

  另一个关键问题是这些群落是否在其他海洋中形成。卡森指出,调查塑料筏将入侵物种带到新栖息地的程度也很重要,他之前已经在太平洋塑料碎片上发现了导致珊瑚疾病的生物。

  哈拉姆和她的同事得出结论说,随着倾倒到海洋中的塑料数量的不断增加,以及气候变化导致的暴风雨加剧,沿海地区的洪水和破坏加剧,这些漂流社区在未来可能只会变得更加普遍。

  哈拉姆说:“我们正在寻找更多的机会将塑料接种到我们的海洋中,时间将告诉我们这对公海社区意味着什么。”。“但是,我们可以看到越来越多的塑料在海洋的中间,如果我们的研究表明,也可能意味着更多的沿海物种。”